【無名英雌】「人肉電腦」靠紙筆計算軌道 成就人類首次登月任務

更新時間 (HKT): 2020.02.25 21:02
凱瑟琳只靠紙筆計算軌道。
(互聯網)

奧斯卡金像獎最佳影片提名的《NASA無名英雌》(Hidden Figures)的藍本人物、美國非裔女數學家凱瑟琳約翰遜(Katherine Johnson)日前逝世。凱瑟琳生於美國實行種族隔離政策的時代,但擁有非凡數學頭腦的她不但完成大學學位,更不屈服於壓力,在美國太空總署(NASA)締造出一番功業,順利將「阿波羅11號」送上月球,成就了人類第一次登月任務,更在同儕間贏得「人肉電腦」的美譽。

凱瑟琳具有非凡數學頭腦,自小迷戀數學,逐漸顯露天賦,在那個「非裔美國人若能夠讀書,通常讀到八年級便輟學的時代」,不但獲准跳班,進入大學後更一口氣修畢所有數學課程,18歲便完成大學學位。

1953年凱瑟琳獲得國家航空諮詢委員會(NACA,NASA前身)青睞,負責為首個載人太空飛行計劃「水星計劃」計算軌道。她在國家航空諮詢委員會及太空總署工作33年,單憑紙筆計算拋物線軌道、繞地球或繞月球飛行軌道,她的超凡數學頭腦在同事間贏得「人肉電腦」稱號。即使NASA後來開始使用電腦,太空人格倫於1962年即將進行美國首個進入地球軌道的任務前,也親自要求讓凱瑟琳人手核對第一部超級電腦計算出來的軌道數字。

凱瑟琳最初加入NASA時,仍受制於種族規範,只能使用有色人種專屬的工作空間、飯堂和洗手間,「我知道歧視就在那裡,但我選擇不理會」。她謹記着父親要不亢不卑的教誨,「我不覺得自己低人一等,從來沒有。我與其他人一樣能幹,但我不比他們好」。

這股信念驅使她打破種族隔離的壁壘和性別歧視,有一次當她要求參加簡報會議時,男性職員往往表示「女生通常不會參加」,她反問「法律有規定不行嗎?」,終於爭取到主管同意參加會議。

英國廣播公司/中央社

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