諾貝爾獎|發現丙型肝炎病毒 美英3科學家奪醫學獎

更新時間 (HKT): 2020.10.05 20:33

【新增港大教授回應】瑞典卡羅琳醫學院宣佈,本年度諾貝爾醫學獎得主分別是美國科學家奧爾特(Harvey J. Alter)和賴斯(Charles M. Rice),以及英國科學家霍頓(Michael Houghton),三人因發現丙型肝炎病毒而獲獎,他們將平分1,000萬瑞典克朗(約869萬港元)獎金。今年全球各國爆發武漢肺炎疫情,死亡人數超過100萬人,醫學獎可謂特別有份量,凸顯醫療研究對全球社會及經濟的重要性。

學院聲明指,「丙型肝炎病毒的發現,揭露了引起慢性肝炎的原因,同時令血液測試及新藥變為可能,拯救了數百萬人的性命」,又指三人因為在「對抗血源性肝炎方面所作出的決定性貢獻而受到表揚」。世界衞生組織估計,全球每年有7,000萬宗肝炎病例,一年有40萬人死亡。 該病是慢性疾病,亦是肝炎、肝硬化和癌症的主要原因。

自1940年代起,醫學界已知病毒性肝炎主要有兩大類,一種是由受污染的食水和食物傳播,會引起急性肝炎但一般沒有長遠後遺症,後稱為甲型肝炎;另一種是透過血液和體液傳播,引發的慢性肝炎對患者帶來更大威脅,可演變成肝硬化和肝癌。

乙型肝炎病毒在1965年被發現,令醫學界可研發出相關測試和疫苗,但1970年代在美國國家衞生研究所工作的奧爾特發現,雖然乙型肝炎病毒血液測試面世已令輸血傳染的肝炎個案大減,但仍有大量輸血感染個案,卻肯定不屬甲型肝炎,在實驗又證實患者血液可令黑猩猩染病,推論是由一種「非甲肝又非乙肝」的未知病毒引起。

已知有新的病毒可引發肝炎,但尋覓其真身要花十多年工夫,直到霍頓從受感染黑猩猩血液內核酸蒐集脫氧核糖核酸(DNA)片段,又從病人包含抗體的血清中,複製可解讀病毒蛋白質的DNA片段,1989年宣佈成功分隔出丙型肝炎病毒的基因序列。

賴斯則提供最後一塊拼圖,透過基因改造實驗證實病毒基因組的一個區域,會影響病毒複製情況,注射進黑猩猩肝臟又會引起像人類那樣的長期病理轉變,證實丙型肝炎病毒可單獨引發肝炎。

評審指基於三人發現丙肝病毒,促成高敏感度的血液測試面世,在世界很多地區基本上杜絕了輸血引起的丙肝,亦促使針對丙肝的有效藥物可迅速研發,令「這種病史上首次可治癒,帶來從全世界消除丙肝的希望」,只差讓全球都有足夠丙肝測試和藥物。

名醫潘冬平:發現丙型肝炎是第二大里程碑

港大醫學院外科學系名譽教授潘冬平表示,慢性肝炎的醫學發展史中,發現亞洲流行的乙型肝炎是第一大里程碑,相關科學家早獲諾貝爾獎肯定;第二大里程碑是發現歐、美流行的丙型肝炎,三位科學家也終獲殊榮,是另一次肯定。

潘表示,三位得獎科學家均有重要貢獻,奧爾特首先發現,即使輸血測試證實沒帶有甲肝或乙肝病毒,接受輸血的人士仍然感染慢性肝炎,而把其血清輸注入黑猩猩,黑猩猩同樣染病,證明有一種全新的肝炎病毒。霍頓則是第一位科學家,從相關血清找到丙肝病毒的DNA,並於1989年成功分離(isolate)病毒。賴斯則在兩名科學家的基礎上,把病毒輸注入黑猩猩的肝臟,證實可以導致肝硬化及肝癌,奠定醫學界的認知及研究方向。

潘指出,現在紅十字會進行的血液篩檢,包括檢驗有否丙肝病毒,就是三名科學家共同開創的成果。他們的發現,也加速藥物研發,現在的口服抗病毒藥物,已能95%完全消滅丙肝病毒,成為可治之病。他稱,丙肝的主要感染途徑,包括共用針筒、性行為等。

獲獎三雄來自美國英國

奧爾特1935年在美國紐約出生,1961年加入國家衞生研究院(NIH)擔任臨床助理,之後在喬治城大學(Georgetown University)待了幾年,1969年重返NIH,擔任臨床中心輸血醫學系的高級研究員。其研究生涯收穫豐富,他先於1964年與同僚發現「澳洲抗原」,幫助檢測乙型肝炎病毒,其後又領導一個儲存血液樣本的項目,發現與輸血有關的肝炎成因和減低其風險。他表示接到電話通知獲獎時感到難以想像,甚至忘了當日是諾貝爾獎公佈日,對獲獎的感想是:「看到很多人給治癒,感覺很震撼。」

賴斯他1952年出生於加州薩克拉門托(Sacramento),1986年在聖路易斯華盛頓大學醫學院成立了研究小組,並於1995年成為正式教授。自2001年以來,他一直擔任紐約洛克菲勒大學(Rockefeller University)教授,在2001年至2018年期間,他是該校丙型肝炎研究中心的科學與執行主任,並一直在該中心進行研究。

他獲知自己中獎後,向學院人員傳回一張自己的自拍照。他的研究顯然不止局限丙肝,他目前也加入了對抗武漢肺炎的行列,利用研究丙肝時開發的病毒複製技術,協助從全球已知的註冊藥物中,篩選出對武肺有抑制作用的藥物。賴斯的團隊又利用基因編輯技術,正在有系統尋找令人體染上武肺的基因缺陷,為開發標靶療法鋪路。

霍頓於英國出生,他1977年在倫敦國王學院(King’s College London)取得博士學位,他目前是加拿大卓越研究(Canada Excellence Research Chair)病毒學首席研究員,及阿爾伯塔大學(University of Alberta)李嘉誠病毒研究所教授(Li Ka Shing Applied Virology Institute),同時是該研究所的總監。學院指他利用未經實驗的策略分離丙型肝炎病毒的基因組。他的研究加速發展血液檢測技術,把輸血的感染風險由三分一大大減低至200萬分一。

諾貝爾官網/美聯社/法新社

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