太空競賽|馬斯克與貝索斯發展「太空地產」爭奪最佳衞星軌道位置

更新時間 (HKT): 2021.01.28 05:08

Tesla兼SpaceX行政總裁馬斯克(Elon Musk)及亞馬遜(Amazon)行政總裁貝索斯(Jeff Bezos)是全球最富有男士,兩人不但在全球富豪榜上一爭長短,旗下公司在衞星互聯網業務亦鬥得激烈。SpaceX最近向美國聯邦通信委員會(FCC)申請,批准公司旗下大型互聯衞星網絡計劃「Starlink」的衞星位置移到較低的軌道,但遭亞馬遜反對,指責Starlink衞星群降低軌道,可能影響到亞馬遜的網路衞星項目「Kuiper」。

「Starlink」是一個全球通訊網路,SpaceX透過發射大量網路衞星到地球上空軌道,把高速網絡訊號由太空提供給全球各地的付費用戶。SpaceX早已獲得美國聯邦政府批准,自2019年起至今已發射逾900個衞星組成Starlink衞星群,今次要求把計劃的大約3000個衞星移動到介乎540至570公里之間高度的軌道運行。

SpaceX要求降低衞星軌道 卻迫近亞馬遜項目

SpaceX的要求卻遭到亞馬遜反對,指責Starlink衞星群降低軌道,可能影響到亞馬遜的網路衞星項目「Kuiper」。「Kuiper」與「Starlink」都是類似全球衞星通訊網路,雖然亞馬遜至今仍未開始發射衞星上太空,但亦已獲得FCC許可。根據亞馬遜計劃,衞星會發射到地球上空約590公里高的軌道,故此亞馬遜批評Starlink改變軌道可能對「Kuiper」的衞星及其他附近衞星網絡構成訊號干擾。

不過,SpaceX否定這些顧慮,公司衞星政策主管戈德曼(David Goldman)在本月22日致函FCC表示,其競爭對手的結論只是來自「片面的有利數據」和「忽略SpaceX建議的大部份修改」。馬斯克周二亦在Twitter親自回應:「為了亞馬遜還需要數年才能運作的衞星系統,今天限制Starlink才是不符合公眾利益。」

亞馬遜發聲明反駁指,SpaceX提出的更改「扼殺衞星網絡之間的競爭」,不符合公眾利益,「事實很簡單,我們設計Kuiper系避免干擾Starlink,但現在SpaceX想改變其系統設計。那些改變不但會製造一個更危險的環境導致在太空相撞,更會增加客戶的無線電干擾」。SpaceX堅稱,更改軌道是為了更適合管理和避免在太空可能碰撞。

發射價格越見便宜 衞星軌道勢將更擁擠

衞星業界認為,隨著發射衛星和火箭費用越來越便宜,將導致發射到太空的物體數量大幅飆升,亞馬遜和SpaceX等公司便是其中主要推手,這些公司希望把數千顆衞星發射到地球上空2000公里以下的軌道,而該軌道目前已是最擁擠的太空區域。

因此,衞星置於較低軌道普遍被視為最佳做法,一旦衞星發生故障,地球引力不但可以更快把衞星拖出軌道,並遠離其他衞星。而衞星在更高軌道「死亡」,可能變成不受控制的「炮彈」,在軌道上徘徊數年甚至數十年。例如2009年,一枚已失效的俄羅斯通信衞星和一間美國電信公司的衞星在地球上方約789公里的軌道相撞,形成了巨大的太空垃圾,碎片仍留在軌道,並對附近的衞星造成持續風險。

美國有線新聞網絡/《蘋果》資料室

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