數周內放無人機 嘗試極限飛行

更新時間 (HKT): 2021.02.20 02:00
■毅力號着陸要捱過「恐怖七分鐘」,圖為啟動助推器降速示意圖。美聯社

美國今次的火星探索任務還會實現一項人類從未試過的創舉:在地球以外的星體「放飛機」。探測車「毅力號」會在數周內,嘗試讓僅重1.8公斤的小型無人直升機「機智號」 ,翱翔火星天際。

大氣密度僅地球1%

過去25年,美國太空總署(NASA)都是依靠探測車來了解火星的地面狀況,如果機智號成功放飛,將會讓人類今後的火星探索任務,可以突破地形上的限制。但機智號面對的難度亦相當大,事關火星大氣密度極為稀薄,不足地球的1%,溫度卻可低見攝氏零下90度,要穩定飛行殊不容易。

NASA的科學家打算循序漸進,先讓機智號垂直起飛,稍為離開地面後再着陸,第二次則會指示機智號短暫橫向飛行。當確認這兩步熱身動作圓滿後,控制中心才會批准機智號執行探索任務,為毅力號擔任嚮導。

從地球發送到火星的指令需時長達45分鐘,由人手操控機智號並不現實,因此這架無人機將會由預設的電腦程式全自動控制。NASA期望有朝一日,可以派無人機到火星上收集樣本。

美國《華盛頓郵報》

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