專訪|火星有時差 探測車「司機」每周三天工作

更新時間 (HKT): 2021.03.24 08:30

(北美通訊)美國太空總署(NASA)最新一代火星探測車「毅力號」(Perseverance)上月登陸火星,準備展開連串任務。這台造價達25億美元探測車背後的「司機」,由15人至20人團隊組成,當中包括台裔工程師嚴正。他接受《蘋果》專訪,分享自己活在火星時間下,為人類在另一顆星球上探險的喜與樂。

洛杉磯特約記者:張紫茵

在NASA噴射動力實驗室(JPL)工作的嚴正,專長是設計吉普車、坦克車等模擬駕駛系統,在愛荷華大學畢業後,到明尼蘇達大學教書;1997年,他看到NASA把第一代火星探測車「先鋒號」(Pathfinder)送到火星的畫面後,激發他在翌年加入NASA,參與多項大大小小的火星探索任務。

嚴正向記者說,他的團隊按NASA科學家要求﹑和他們想探索的內容,每天為探測車設計行程。由於所駕駛的車子在火星行駛,嚴正也要跟「火星更」上班 ,「我們在火星晚上開始工作,差不多下午5時,那邊太陽便下山。我們會把車子一天的工作內容﹑資料及圖片下載到地球,在火星的晚上開始編寫程式,到火星早上10時前,大約8﹑9點把指令、次序上載到火星,車子就按指令開始工作。」

「毅力號」每天早上10時出發探險,下午5時起休息「叉電」,由於火星時間較地球慢,一天比地球長38分鐘至40分鐘,因此,嚴正的工作時間也跟着調整。他舉例說,他在「地球時間」周一晚上10時起當值,工作至隔天早上10時,為了配合火星時間,周二上班時他要延後到「地球時間」晚上10時40分才開始當值,如此類推。目前,他每周當值三天,然後休息四天,對於丈夫按「火星更」工作,他的太太亦早已見怪不怪。

嚴正笑言,在火星上駕駛要步步為營,除了因為探測車造價昂貴,當車子遇到問題時,也沒有火星人或拖車公司幫手維修,「火星有小的龍捲風,叫做『dust devil』......我們的相機看到太陽能板被遮住,很骯髒。有天一看,怎麼像新的一樣?因為『dust devil』把太陽能板清乾淨了,電源就沒有問題了。這是一個想像不到的驚喜,在火星像探險一樣,不知道有甚麼事發生,有好有壞,總會給你一些新事。」

上一代火星探測車「好奇號」(Curiosity)已經在火星工作7年,但走了不足25公里。嚴正表示,走得不遠是因為火星上沒有馬路,所以要小心駕駛,加上舊款探測車上的相機解像度不足,視野有限,他只能「看多遠走多遠」。而新款毅力號車上設有無人機,一旦試飛成功,工程師就可以鳥瞰地面環境,有助車子走得更遠。

由最初駕駛勇氣號、機遇號、好奇號,到剛登陸的毅力號,嚴正形容,自己好像探測車的父親,跟它們一起經歷高低;不過,他坦言當初駕駛勇氣號和機遇號時很有感覺,後來「孩子」越來越多,與它們的關係開始變得疏離,只是希望在火星上完成更多探測,「不是說不關心它們(車子),還是很愛它啦!」

即使與探測車「日久生情」,與它們的感情始終不及親生孩子。育有一名女兒的嚴正說,他時常聯絡住在波士頓的女兒,分享在火星上的新發現。對於有一位在火星開車﹑按「火星更」工作的爸爸,嚴正相信儘管女兒沒有說出口,但應該也為他感到很自豪。

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