「堪比萊特兄弟翱翔天際」
美無人機升空三米 機智號火星首飛

更新時間 (HKT): 2021.04.20 02:00
■「機智號」直升機(圓圈示)將所搜集的資料傳送給「毅力號」(右)。

火星無人直升機「機智號」(Ingenuity)在本港時間昨日下午3時半,實現人造飛行器首次在另一個星球飛行的壯舉,美國太空總署(NASA)形容今次試飛,堪比117年前萊特兄弟在北卡羅來納州創下人類第一次駕駛飛機翱翔天際,具有劃時代意義。

「我們現在正式宣佈,人類已經可以讓旋翼機在另一個星球飛行!」「機智號」項目經理翁米米(Mimi Aung)宣告無人機在火星試飛成功。當NASA在數小時後陸續收到火星傳來的相片和短片,地面控制中心的工作人員都鼓掌歡呼。

空氣稀薄如地球海拔3萬米

預設自主飛行「機智號」升至大約三米高半空後,盤旋了一會便重返地面。區區幾十秒的飛行,看似微不足道,卻是人類科學史上重要里程碑,翁米米說:「每個星球都只得一次首飛。」1903年,萊特兄弟實現人類首次飛行也不過得12秒。「機智號」更特意攜帶了當年萊特兄弟的螺旋槳機機翼布碎到火星,向兩位飛行先驅致敬。

原定4月11日升空的「機智號」,因為軟件問題,推遲了八天才起飛,NASA選擇了火星風勢最溫和的中午時分試飛。火星表面大氣密度僅是地球百分之一,相當於地球海拔3萬米高空,空氣越稀薄,螺旋槳飛行器便越難操控,地球上的直升機也從未挑戰過這個紀錄。

NASA的火星探測車「毅力號」全程在65米外進行監控和拍攝,當「機智號」返回地面,便向「毅力號」傳輸試飛時收集的數據,再由「毅力號」發送回地球。重1.8公斤、價值8,500萬美元(6.63億港元)的「機智號」着陸後隨即進行太陽能充電,確保保溫系統能持續運作,對抗晚上隨時跌至-90℃的火星酷寒環境。

今次試飛成功後,NASA計劃未來一個月內,安排「機智號」進行最多五次的飛行任務,難度、高度、航程會逐次遞增。目前,人類探索其他星體的表面,主要依靠無人四驅車,但「機智號」將會帶來革命性的變化,讓NASA可以用航拍方式,接近過去四驅車難以到達的地形進行勘察。

路透社/ 法新社

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